El descubridor de planetas

Desde el principio de la historia, muchos sabios se dedicaron a mirar al cielo nocturno para desvelar los secretos del Universo, hasta que  alemán Johannes Kepler, un matemático brillante, de salud frágil y corto de vista, determinó a puro cálculo cómo se mueven los planetas del sistema solar. ¡Revolucionó a la Astronomía  a comienzos del siglo XVII!.

Al dictar las tres leyes astronómicas básicas que llevan su nombre, Kepler (1571-1630) reavivó la llama de la investigación estelar. La Ciencia lo recompensó al  designar con su nombre a una estrella, un cráter de la Luna y a una cordillera del satélite marciano Fobos.

Además, la sonda espacial Kepler  lleva descubiertos más de 2.300 planetas de características similares a la Tierra desde 2009, cuando fue lanzada por la NASA estadounidense (Administración Nacional de la Aeronáutica y el Espacio). Se considera que es muy probable que haya vida similar a la terrestre en  un centenar de los planetas descubiertos por la sonda.

 

Kepler, quien a los tres años sobrevivió a una viruela que le dañó la vista, fue un niño brillante que sorprendía con sus cálculos matemáticos a los viajeros que se alojaban en el hostal de su familia.

En 1600, luego de obtener una maestría en la Universidad de Tubinga,  aceptó colaborar con Tycho Brahe (1546-1602), célebre astrónomo a quien sustituyó como matemático de la corte de Rodolfo II (1552-1612), emperador del Sacro Imperio Románico Germánico.

Brahe había montado el mejor centro de observación astronómica de la época y Kepler  aprovechó esos datos para investigar los movimientos planetarios. Estaba convencido de que todos giraban en círculo en torno al Sol, pero  sus cálculos le mostraron que estaba equivocado. Fue entonces que empezó a calcular con óvalos y, al volver a fracasar, terminó por determinar que el giro de los planetas en torno al Sol tenía forma de elipse, hallazgo que publicó en 1609 en su obra Astronomía Nova (Nueva Astronomía), donde escribió las tres leyes que llevan su nombre.

En 1627,  Kepler publicó unas tablas astronómicas (Tabulae Rudolphine) que durante más de un siglo se usaron en todo el mundo para calcular las posiciones de los planetas y las estrellas.

Los descubrimientos iníciales de la sonda Kepler  indican que al menos una tercera parte de las estrellas tienen planetas y el número de planetas en nuestra galaxia debe contarse por miles de millones. “Otras Tierras podrían estar ya en los datos recopilados, esperando a ser analizadas. Los resultados más emocionantes de la misión Kepler están por venir”, asegura  William Borucki, investigador principal en el Centro Ames de la NASA en Estados Unidos.

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